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« Le géoïde, une surface unique »


Interview de Xavier Campi

Benoît Rittaud

La surface qui nous est la plus familière, celle que nous arpentons quotidiennement, pose son lot de questions : quelle est précisément la forme de la Terre ? Ce n'est pas exactement une sphère, ni un ellipsoïde. Cet objet irrégulier, le géoïde, possède des propriétés parfois subtiles. Interview d'un spécialiste de la question.


B.R. : Le titre de votre livre affirme que la Terre ne tourne pas rond, mais rassurez-nous : elle est bien ronde, quand même ?
X.C. : Disons qu’elle est « presque ronde » ! On sait depuis Newton que la surface de la Terre est mieux décrite par un ellipsoïde de révolution, c’est-à-dire une ellipse que l’on fait tourner autour de son petit axe. Notre planète a un bourrelet à l’équateur, mais en première approximation on peut sans problème la regarder comme sphérique.

 

L’ellipsoïde de révolution est obtenu en faisant tourner une ellipse autour de l’un de ses deux axes.



Quand a-t-on compris que la Terre ressemblait à une sphère ?
Il y a un malentendu fréquent sur cette question. Beaucoup de gens croient, à tort, que l’on pensait la Terre plate avant l’époque moderne : c’est complètement faux, toutes les personnes cultivées savaient très bien et depuis fort longtemps que la Terre est ronde. Les traces écrites de cette idée remontent à la Grèce ancienne. Les pythagoriciens, ainsi que Platon, proposent déjà l’idée ... Lire la suite


références

La Terre ne tourne pas rond. Xavier Campi, Cassini, 2014.
Mathématiques et géographie. Bibliothèque Tangente 40, 2010.
Étude de la Terre et de l'environnement depuis l'espace. Anny Cazenave, cours dispensé au Collège de France, 2012–2013, disponible en ligne.